Norma Thorburn

Site of the Old Council Chambers

Interview with Norma Thorburn by George Ray

George: We  are  talking  with Norma  in  her  home  in  Monfarville  St, St Marys, where  Norma  has  lived   for 50  years,  after  her  marriage  to  her late husband  George Cull.  Do you like living in this area?

Norma: It is a  quiet  place  and  I  am  very  handy  to  the  shops  in  Monfarville  St  and  the  South  St  Marys  school  activities.

George: I believe you were the president of the St Marys & District Historical Society at one time?

Norma: I  was  the President  of  the second  society  for  12  years  and  I am  now  the  treasurer.

George: The first  historical  society  met in the  Old Post Office  but was  later  disbanded  through  lack  of   interest.  It  now  occupies  the  building  which  was  the  old  St Marys Council Chambers. Do you have strong family ties in the area?

Norma: Yes I do.  I have  lived  in  St  Marys  all  my  life  and  have  bought  my  family  up here.

George: What do you like most about living here? What are some of the activities you are interested in?    

Norma:  Being  involved  with  the St  Marys  Historical  Society  naturally,  the  Senior Citizens ,  the  South  St  Marys  School  and  of-course  the  Spring  Festival.

George: What about when you were younger, where did you do your schooling?

Norma: When  I first  started  school  there  was  St  Marys  Primary  School  and  I  was  living  West  of   South  Creek  on  the  Great  Western  Highway  and  we  walked  to  school,  as  there  were  no buses  those  days.  The  same  applied  to church,  we  walked  all  the  way  up  the  hill  to  go  to St. Mary  Magdalene  Church  and  Sunday  School.

George: They   built  a   primary   school   in  1960   very  close  to  you  as  well  as  a  small  shopping  centre – do  you find  this  convenient?

Norma: I  found  it very  fortunate  having  the  school  a  few doors  down  the  road   and  the  shops on  the opposite  side  of   the  road.  It’s  quite  a  good   shopping  centre  and  provides  us  with  the things  need,  a  greengrocer,   post  office,   newsagent,  cake shop,   doctor,   general  store   and   the   bus stop.

George: When  you  first  moved  to  Monfarville  St what  was  it  like?

Norma:  There were no shops and no school.  The road was red  gravel and sometimes difficult   to walk upon.  There  were  only  two  buses  a  day,  one  in  the  morning  to  take  the  children   from  the  out lying   areas  to  the  primary  school  and  another  one  about  3pm  to  take   them  home  again.  That was the only bus service around here.

George:  Although  you  have  lived  in  St Marys  all   your  life,  is  there  any  reason  you   chose  this particular  area  to  live  in?

Norma:  Just  before  I  got  married  I  was  living  on  the  highway  near  the  end  of  Monfarville  St  and my  husband  to  be  was  living  over  in  Shepherd  St which  made  this  block  about  half   way  in-between.  A  friend  of  ours  told  us  that  he  knew  it  was  for   sale  so  we  purchased  it.  That would  have  been  in  1958  and  we  had  only  been  here  a  month  before  they  started  to  the  South  St  Mary’s  School.

George: At that  time, compared  with  today’s  prices  would  you  say  that  land  was  affordable?

Norma: Most  of  the  land  round  here  was  market  gardens  and  reasonably  priced.  Home  loans  were a  lot  harder to get  in  those  days  and  you  had  to  have  a  little  bit  of   money  behind  you. We  paid  the  sum  of  three  hundred  and  fifty   pounds  for  this  block.

George: What is there that you like about your neighbourhood?

Norma: Well the neighbourhood has changed since I came here.  It is more multicultural. People  are  the  same  no  matter  who  they  are  and  the  shop  owners  and  other  people living  here  are  very  pleasant  to  get  along  with.

George: Are  there  any  places  in  St  Marys  that  have  good  memories  for  you?

Norma: When  I  was  a small  child  I  went  to  live  with  my  grandparents.  Because  it  was  wartime,  all  the  men  were away  in  the  army.  The children and women of my family lived with their grandparents.  We used to play along the creek and in the bush.  Some  of  my  fond  memories  come  from   the  old  school  (which  is  about  to  celebrate  its  150th  anniversary ) as  my  mother  had  also gone  to  that  school  when  she  was  a  girl.

George: Are  there  any  local  activities  or  clubs  which  are  unique  to  St Marys  or  the  locality?

Norma:  Well  there  is  the  Band  Club,  but  I  am  not  really  up  with  that  sort of  thing.

George:  The  area  of  the  present  Band  Club, was  the  old  site  of  the  Protestant  Hall  I  believe ?

Norma:  When  the Protestant  Hall  was  in existence,  any  activities  held  in  the  evening,  were  mostly  held  there.  There  was a picture  show,  before  the  Crown Theatre  was  built,  and  it  was  6d (sixpence)   to  go  in.  Then you would  go  to  the  milk bar  next  door  and  buy  an  ice  cream  for  3d.  It  was  the  social  hub  of  the  town  where  they  held  parties  and dances.  It  was  also  the  site  of  the  Senior  Citizens  back  in  the  early  days.   The  Council  meetings  were  also held  in  the  building,  as the Council  Chambers  on  Mamre  Rd.  Were not built until 1933. “

George: The  old  Council  Chambers  is  now  the  present  site  of  the  St  Marys  & District  Historical  Society.

George: Do you experience much crime in the immediate area?

Norma: There is  not  much  around  here  although  I  was  broken  into  once  but  I  suppose  that  isn’t   too  bad  seeing  I  lived  here  for  over  50  years.

George: Transport; what was it like and what is it like today?

Norma: Like  I  said  before  there  were  only  two  buses  a  day  when  I  first moved here,  but  we  were  lucky  because  the bus  stop  was  almost  outside  our  door.  We  now  have  a  half  hourly  service  of  a  weekday,  and  an  hourly service  of  a  weekend.

George: You  mentioned  the  main  street  of   St  Marys, is  there  anything  you  miss  there ?

Norma: The Picture Theatre and the fairy lights.  I  loved  the  fairy  lights  and  I  think  it’s  a  shame  they  are  not  on. People  used   to  come  to  St  Marys  from  all  over  Sydney  and  the  first  thing  they remarked on  was  how   pretty  the  lights  were.  One  day  I  was  talking  to  a  tour group  in  Victoria  Park  and  at  the  time  we  had  had  some recent  rain.   While  crossing  the  road  one woman  said  ‘ isn’t  this  a  pretty town ‘   and  as  I  looked  around  at  the  green  grass  and  the  trees  fresh  from  the rain,  I  thought  to  myself  this is  a  pretty town  and  I’m  proud  to  be  living  here.

George: In  you  opinion if  there was only  one  place  to  live,  it  would  have  to  be  St  Marys ?

Norma: I am  a  sixth  generation  descendant  of  some  of   the  early   families  to  settle  in  the  district. I  lived  my  young  life  here,  was  married   here   and  raised  my  own  family  here.  My  brothers  and  sisters   have  since  moved  away  but  I  am  staying. I was lucky that Tom was happy to move to St Marys when we married.

George: So it is like the Peter Allen song….



Council chambers, 1946. Photo Courtesy of St Mary's Historical Society

Protestant Hall. Photo Courtesy of St Marys Historical Society

One Response to “Norma Thorburn”

  1. Juliana says:

    Everything is very open with a really clear explanation
    of the challenges. It was really informative.

    Your website is very useful. Many thanks for sharing!

Leave a Reply